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2021年2月9日

孫明春 宏觀分析

孫明春: ESG投資的經濟學意義

ESG投資近年來呈現了指數型成長。筆者認為,它的興起有深刻的社會政治原因。ESG投資是市場自發的、對過去半世紀全球經濟發展中日益積累的「市場失效」現象的一種糾錯機制。它試圖在政府干預最小化的前提下,鼓勵企業承擔更多社會責任,以應對日益嚴峻的氣候變化、環境污染、貧富差距等挑戰,降低技術快速變革可能帶來的安全隱患、倫理衝突及社會矛盾。ESG投資力圖把企業在追求利潤最大化過程中造成的「外部性」,盡可能「內部化」為企業成本,實質上是在重新定義企業與市場的邊界。

上世紀七十年代以來,全球興起了新一輪全球化、市場化與自由化的浪潮。中國也在1978年開啟了市場化導向的改革開放進程,帶來經濟實力迅速提升,人民生活水平大幅改善。與此同時,以訊息技術為主導,人類社會步入了新一輪技術革命與後工業化浪潮。過去半世紀,人類社會創造的物質財富很可能超過了之前數千年的總和,給全世界帶來巨大的福利改善。

然而,在這一進程中,市場失靈和監管缺失也導致各類風險、矛盾不斷積累。例如,為追求利潤最大化,企業在法律允許的範圍內無視生產與商業活動的外部性,對生態環境造成破壞;企業在生產經營中採用自動化技術,導致大量就業職位消失、貧富差距擴大;企業鼓勵員工過度工作競爭,導致員工身心健康受到損害;為搶佔市場,企業開發、行銷令人上癮的產品或服務,或通過低價行銷策略誘導過度消費(甚至浪費);企業過度獲取、使用甚至交易客戶隱私訊息,或利用大數據影響、控制客戶的訊息獲取、價值取向、政治判斷等;一些高科技企業在缺乏監管的情況下開發、應用一些目前在倫理、安全等方面尚存爭議的技術和產品等等。

以上行為有的在法律允許範圍內,有的尚沒受明確的法律法規約束或監管,有的則因為對其所造成的傷害很難識別與鑑定,令監管者望而卻步。因此,在市場化導向及利潤驅動下,上述企業行為沒有受法律和監管約束。但它們產生的社會危害卻不容忽視。雖然這些危害短期內看似無足輕重,但如果放任自流、日積月累,相關風險和矛盾很可能變得不可逆轉或無法調和,甚至有可能釀成自然或人文災難。另一方面,如果政府強行介入,通過行政干預管制企業行為、防範風險積累,則有可能扭曲市場運行機制,扼殺企業創新的能力和積極性。

重新劃定企業與市場邊界

在這背景下,ESG投資誕生了。一批具有社會責任感的投資者,決定使用自己手中的資本,試圖通過「用腳投票」的市場機制,引導被投資企業採取自律行為。那些對環境不友好、不關心員工福利或公司治理混亂的企業,即使財務表現優異,ESG投資者也避而遠之;而那些主動保護環境、主動承擔社會責任、主動改善公司治理的企業,即使因此承擔額外成本或損失,ESG投資者也積極成為它們的股東。從經濟學意義上說,ESG投資者實際上是鼓勵企業盡可能把自身商業行為對環境、社會造成的外部性內部化,鼓勵企業主動重新劃定企業與市場的邊界,在新的企業邊界之內追求利潤最大化。

在這過程中,政府所扮演的角色僅限於要求企業對ESG相關要素作強制訊息披露,避免「有形之手」對市場運作直接干預,在不影響效率的前提下,促進社會公平和可持續發展。這是為什麼ESG投資愈益得到社會各界廣泛認可、支持和實踐。

孫明春

海通國際

首席經濟學家

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