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2024年3月5日

【信報月刊】直擊AI製藥獨角獸 揭開跨國藥企真面目

【本刊記者李潤茵】近年投資氣氛轉淡,自去年ChatGPT面世,人工智能再次備受矚目,醫藥被視為AI賽道下一個風口位。與此同時,相繼有人工智能製藥初創申請來港上市,他們葫蘆裏賣什麼藥?

5年前開始關注深科技,厚樸資本2021年給出第一筆AI製藥投資──領投「晶泰科技」D輪融資,共4億美元,完成該輪後,這隻獨角獸估值逼近20億美元。

「ChatGPT問世前,我們已經關注AI,醫藥最顯著。」厚樸投資合夥人林思漢告訴記者,AI能提高效率,特別在反覆試驗上,因過程要處理大量數據及方案,而藥物研發早期就是「trial and error」。

厚樸成立於2008年,為私募股權基金,管理資產約30億美元。林思漢坦言,作為中期投資者,對初創有增長要求,例如未來12個月有訂單。

早在生成式人工智能(Generative AI)崛起前,醫藥已是「吸金」的AI賽道,科企大廠都布局,既有「銀彈」攻勢,有些索性「踩過界」。

Google破蛋白質難題

舉例字節跳動,2020年已招兵買馬,在北京、上海及美國公開招聘計算生物學、量子化學、分子動力學及物理學專家,盛傳是組建「藥物設計人工智能」及「科技人工智能」團隊。

Google更解開生物學50年之謎,旗下DeepMind團隊通過AI算法AlphaFold,拆解「蛋白質折疊」難題,什麼意思?直接跳到結論,就是醫生能更快、更有效,針對更多疾病對症下藥。

為什麼要研究蛋白質?皆因人體所有細胞都有蛋白質。原本DNA基因排序後,人類等同取得生命密碼,能對應蛋白質的功能,但由於按氨基酸鏈組成,呈螺旋狀,蛋白質便「折疊」起來,導致難以預測結構。

AlphaFold發表前,科學家僅研究了17%的蛋白質結構,在實驗室內花6個月時間,才得出一種蛋白質結構;如今,人工智能僅幾分鐘,35.7%蛋白質結構的準確率,高於傳統實驗室兩倍──一旦掌握蛋白質結構,意味着新藥開發全速前進。

生命科技突破,既為人類福祉,也是「豬肉」在前──知道2000年至2018年,全球最大35間藥企累計毛利多少?9萬億美元,同期全球黃金儲備總值,最高峰都是7萬億美元,「煉藥」好過「煉金」!

原文請閱3月份《信報財經月刊》

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