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2017年5月24日

Mikhail Zverev 基金

Mikhail Zverev: 從網絡中立性探尋投資概念

簡單來說,「網絡中立性」(net neutrality)的原則在於互聯網服務供應商應該對互聯網上所有數據一視同仁,不會因用戶、內容、網站、平台、應用程式、裝置種類或通訊模式,而作出差別待遇或收取不同費用。關於網絡中立性的辯論廣泛,從監管問題到言論自由等,對經濟、金融和科技等方面都有值得深思的啟示,而支持和反對網絡中立性的論據亦未必是驟眼看般簡單。目前,這場角力的一端是爭取成為互聯網把關者並從中收費的電訊營運商,另一端的人士則倡導互聯網是自由開放、人人平等的地方。後者締造了一個公平的競爭環境,讓價值數以十億美元計的科網公司與學術機構,或地方社區組織的小型網站得以享有相同的權利。

主要網站佔大部分流量

理論上,網絡中立性原則看似言之成理;實際上,現時少數互聯網服務商佔據了大多數網上流量,亦推動傳輸這些流量所需的投資和成本。根據網絡監察公司Sandvine估計,2016年Netflix佔北美高峰時段下載流量的35%,Google旗下的YouTube佔18%,其他視像串流服務商Amazon Video和Hulu合共佔7%【圖1】;這些平台總計佔北美高峰時段流量約60%。然而,這些流量的傳輸成本卻由整個行業承擔,難怪電訊商希望解決這個不平衡的局面。

北美高峰時段主要平台佔大部分流量

利益攸關的另一個影響因素是,過去5年,電訊商與Netflix、Google等「over-the-top」(OTT)服務供應商應佔的價值出現一定差距。投資者明顯看好這類網上專營業務,Facebook、Google和Netflix的市值合計接近一萬億美元,幾乎是AT&T市值的4倍。當然,公司規模只是企業成就的其中一個比較指標而已;如果從盈利數據來看,情況便有所不同【圖2】。2015年,Netflix的除稅後利潤只有3.60億美元,Facebook的表現較佳,賺取120億美元,而Google的240億美元是最突出的成績;相比之下,AT&T和Verizon分別錄得140億美元和170億美元的溢利。

2016年科網企業盈利比較

如果換個角度來看,對方的論據其實亦相當有說服力。消費者追求更快的電訊速度,背後有賴Netflix和YouTube這些互聯網服務商的吸引力,而網速較高、收費較貴的服務組合(不論是固網還是流動寬頻)錄得增長,對電訊行業的收入和盈利能力都大有裨益。說到這裏,有一點值得我們更深入研究,那就是一些市場和社會熱切期待的創新意念,一般來說是抵觸了網絡中立性的原則,遠程醫學(Telemedicine)便是這樣的例子。遠程醫學可以令遙距診斷、治療甚至是機械人手術成真,屆時頂尖醫療服務將不再局限於最優秀的傳統醫療機構。試想,我們真的希望這個範疇的網絡流量與Facebook瀏覽,或Netflix串流流量被同等看待嗎?

讓頻寬使用更具意義

另一個例子是聯網汽車。未來願景之一是實現無人駕駛或半自動駕駛,汽車之間能互相提醒危險情況,或即時向緊急救援部門報告意外事故。如果這些數據流量需要與網上遊戲爭逐頻寬,又是否合理呢?

事實上,數據流量已不平等。現時已有個別內容供應商付費以換取較快的頻寬,其中一個有趣的發展是,Netflix與全美數一數二最大網絡服務供應商Comcast之間的交易;雙方協議的技術細節十分複雜,內容並未全面公開,但最重要是Netflix開始向Comcast支付費用,以換取其訂閱觀眾收看視像內容時能獲得較快網速。撇除錯綜複雜的法律和技術細節不論,網絡服務供應商向視像內容公司收費,讓其流量傳輸達到可接受的速度和質素,網絡中立性已不復再。

現實世界本身並非黑白分明,而是存在不同層次的灰色地帶。互聯網生態體系的複雜性與日俱增,其副作用是網絡變得複雜,亦促成近乎無止境的網絡容量需求,同時推動半導體和網絡設備行業的創新。一如以往,變革是機遇的泉源,隨着網絡中立性的辯論不斷轉變,對互聯網、媒體和電訊行業生態體系的影響料將繼續啟發選股者,孕育出具吸引力的投資概念。

Mikhail Zverev

安本標準投資管理

環球股票主管

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